卖不掉公司的崛起

[导读]总结创业之初艰难历程的相关案例时,我们能发现许多商业名角都曾经想把卖掉公司,却没人接手

邱恒明

从小爱做些小发明,捣鼓各类产品后,终于有了自己的专利,卖出专利获得第一笔钱之后就投建工厂,这便是爱迪生的创业轨迹。由此可看出,创业只是爱迪生日常工作的延续,爱迪生根本就没把它当作多么重大的事情,套用当下流行词汇:创业是一种生活方式。

回顾过往时,许多人都认为只有坚定创业才能成功,或者说创业大家们都是做足准备,背水一战,方有此后霸业之铸成,这类认识其实忽视了商业世界奇妙的偶然性。德鲁克曾在专著《创新与企业家精神》中讲述过IBM杜邦松下电器等伟大公司利用意外事件最终完成巨大转型。网易创始人丁磊2001年曾三次要卖掉公司,没卖成只因当时市场环境太差没有人要,丁磊后来很坦然地总结:“创业成功,我相信一运二命三风水”。

总结创业之初艰难历程的相关案例时,我们能发现许多商业名角都曾经想把卖掉公司,却没人接手。

摩尔斯卖电报

经过数十年艰辛的研究,1843年5月,摩尔斯正式对外宣布发明了电报,他在美国国会大厦最高法院的会议厅向在巴尔的摩火车站的朋友维尔发电报,然后维尔回电,留下那句著名贺词:“上帝创造了何等奇迹!”。

仅仅是发明显然不够,电报要创造出一个产业,需要各方面条件均具备,可以这么说,几乎每一项产业级的新发明,都离不开政府的支持。有政府的支持,摩尔斯的创业激情是慵懒无力的,他总认为已经得到政府投资的电报机应当也由政府来经营,一直想着以10万美元让出专利权。但是那个时候美国的邮政总长凯夫·约翰逊并不认可电报技术的潜在价值,拒绝购买这项新发明。

不得已之下,摩尔斯及他身边的支持者们开始筹备私人股份公司,就这样,属于摩尔斯的电磁电报公司成立了。随之,潜在的需求迅速迸发,摩尔斯电报机的推广速度同人们架设电线的速度一样快:报社签约进入电报业,有6家纽约报社组成联合新闻社,共同分担对外发送新闻的费用;铁路公司也采用电报发送信号,迅速处理火车出现的危机情况……创业成功的繁忙景象出现了。

贝尔卖电话

从发明创造到建立一个“创造性的破旧立新”的产业中间阻隔着一条巨大的鸿沟,没有多少人一开始就能信心满天,确信定能跨过鸿沟。19世纪70年代,亚历山大·贝尔发明了电话,但当时的电话更像小玩意儿而不是成人能够依靠的工具。正如摩尔斯曾经希望将自己的专利卖给政府一样,电话的主要赞助者哈伯德(贝尔的岳父)打算以10万美元的价格将贝尔的专利卖给当时科技领域的霸主西部联盟公司。

为了实现这一目标,哈伯德在1876年秋天的某个时候同西部联盟公司总裁威廉·奥顿进行了一次会晤。多年之后,贝尔的技术助理托马斯·沃森叙述回忆说,奥顿很干脆地拒绝了这样的请求。哈伯德发现没有什么方法将贝尔的专利兑现,就决定倾注全力亲自将电话商业化。1877年7月,哈伯德起草了建立贝尔电话公司的正式文件,将电话专利转为商用。再之后的故事,就有AT&T帝国辉煌百余年。

奥顿拒绝收购电话这一案例,成为商业史上最不明智的决策,时时被提起。

商业史上这类故事源源难断,比如静电复印技术发明者切斯特·卡尔森苦苦哀求IBM收购其专利不成,乃有施乐公司的诞生;谷歌小子想把搜索技术卖给当时最了不起的互联网公司雅虎时,雅虎创始人不为所动而是建议说:这项技术如真那么好,就自己创立公司吧。

谷歌小子卖搜索

起初,谢尔盖·布林、拉里·佩奇和莫特万尼一起建立了一个复杂搜索引擎的雏形,供斯坦福大学内部使用。这个搜索引擎以传统的搜索引擎技术为基础,并引入了PageRank算法,因此,用它在互联网中搜索信息,得到的结果在相关性上比以往的引擎要优越得多。

1998年3月,布林和佩奇希望100万美元把获得专利的PageRank系统卖给AltaVista公司,毕竟,这个算法可以改进他们的搜索结果,而AltaVista占据了整个搜索市场份额的54%,是当之无愧的行业老大。

因为AltaVista的母公司数字设备公司(DEC)不希望在技术上仰仗外人,拒绝购买这一专利。当时AltaVista正在成为一站式目标网站,希望吸引用户将它的网站作为其使用网络的起点。搜索只是AltaVista提供给互联网用户的众多服务中的一种,它还提供新闻、购物、电子邮件和其他一些服务。

联系的其他公司如Excite、雅虎等都不肯花钱买下谷歌。尽管拉里和谢尔盖相信,对于在互联网上搜寻信息的用户们来讲,搜索引擎对于他们的网站使用经验作用特殊且重要,但是,对于其他人来讲,搜索引擎则是替补队员,只是在一系列五花八门的服务中的一种。

雅虎的创办人之一大卫·费罗给两个郁闷的年轻人兼斯坦福大学师弟建议:如果真相信自己的搜索引擎独一无二,并愿意挖掘它的潜力,最好的选择是暂停攻读博士,创办自己的公司。

于是,1998年9月,谷歌正式成立。

发展过程中,谷歌小子又动过出售公司的念头,曾想作价10亿美元卖给微软公司,又一次交易不成。当时比尔·盖茨有些恼怒地回应:这两个小子是不是想赚钱想发疯了!谁也没想到,谷歌此后的发展是:市值很快突破1000亿美元,2000亿美元……远远地把微软甩在了身后。

商业巨头们起步之初,绝大多数都没想过能改变历史。上世纪60年代最知名的科技创业家、传奇华裔企业家王安回忆说:“我们在20世纪40年代末研究计算机时,都拥有那个时代所赋予的使命感和创造力,但我认为,大多数人都没有意识到其实自己正在创造历史。”偶然性是商业社会之神奇,宇宙之神奇。

回到文章开头提及的发明家爱迪生,他卖专利的故事却有着好的结果。一次,西部联合公司的老总打算购买青年发明家爱迪生的一项专利,问多少钱才算合理?爱迪生鼓足勇气想要5000美金,但又觉得这笔数目太大了,没勇气说出口。“40000美金怎么样,能成交吗?”这位老总试探地问道。

40000美元!爱迪生惊呆了。此后,他不得不重新反思是不是太低估自己的才能了。这笔钱成了爱迪生的创业资金,爱迪生用它在纽瓦克开了一家自己的工厂,并很快雇佣了50名工人生产自动收报机和其他一些仪器。

很显然,爱迪生后来成为了不起的创业家,是卖成专利所致,与本文所涉主角有所不同。爱迪生后来成立电力公司,没有再经历需卖掉公司的发展困境,只不过他后来却被赶出一手创建的公司(该公司演变为今日的通用电气),再也没能返回。这是创始人被逐出所创公司的故事,容下次详述。

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